Presque tout le monde dit que le modèle économique du Japon a implosé. Depuis 1991, la croissance moyenne n’a été que de 0,9 %, contre 4,5 % au cours des deux décennies précédentes. La lenteur de la croissance, conjuguée à d’importants déficits budgétaires et à une inflation proche de zéro, a fait passer la dette publique de 50 % à 236 % du PIB.

L'”Abenomics” (le conglomérat réformateur initié par le Premier ministre Shinzo Abe lors de son arrivée au pouvoir il y a six ans) a promis de porter l’inflation à 2%. Mais cinq années de taux d’intérêt zéro et d’assouplissement quantitatif à grande échelle ont échoué. Un taux de fécondité de 1,4 et la quasi-absence totale d’immigration impliquent la possibilité que la main-d’œuvre japonaise diminue de 28 % au cours des 50 prochaines années, rendant la fourniture de soins de santé aux personnes âgées insoutenable et augmentant considérablement le déficit budgétaire, qui atteint déjà 4 % du PIB.

Il est essentiel que le Japon augmente les impôts et réduise les dépenses publiques pour réduire le déficit et éviter une crise. Et des réformes structurelles sont nécessaires pour augmenter le taux de croissance anémique.

Mais malgré tout cela, il est possible que l’idée généralisée d’un prétendu échec du modèle japonais soit fausse. Bien que le déclin démographique du Japon pose des défis, il peut aussi apporter certains avantages, et l’endettement du Japon est beaucoup plus durable qu’il n’y paraît.

Il est vrai que la croissance du PIB du Japon est inférieure à celle de la plupart des autres économies développées, et il est probable qu’elle continuera de l’être, parallèlement au lent déclin démographique. Mais ce qui importe pour le bien-être de l’humanité, c’est le PIB par habitant, et à cet égard, la croissance annuelle de 0,65 % enregistrée par le Japon au cours de la décennie écoulée depuis 2007 est égale à celle des États-Unis et supérieure à 0,39 % du Royaume-Uni et 0,34 % de la France ; pas mal pour un pays qui a commencé avec un niveau de vie parmi les plus élevés du monde.

La croissance par habitant

Il est également vrai qu’au cours des 25 dernières années, la croissance par habitant a été plus rapide aux États-Unis, mais l’économie japonaise n’est pas défigurée par l’énorme accroissement des inégalités qui a laissé les salaires réels de nombreux travailleurs américains stagner pendant toute cette période. Et le chômage est inférieur à 3%.

Considérée comme un moteur de prospérité pour l’ensemble de la population, l’économie japonaise se porte bien par rapport à presque toutes les autres. Le taux de criminalité au Japon est parmi les plus bas du monde : le modèle social japonais fera quelque chose de bien. Et le tourisme est en plein essor : le nombre de visiteurs étrangers est passé de six millions à près de 20 millions au cours des 15 dernières années.

Bien sûr, ce qui vaut aujourd’hui peut être démographiquement insoutenable demain ; et si le taux de natalité de 1,4 est maintenu, il pourrait y avoir de sérieux problèmes découlant d’une chute rapide de la population. Mais ceux qui avertissent que le ratio actifs/retraités passera de 2,1 à 1,3 exagèrent, car ils définissent arbitrairement que l’âge de travail se termine à 65 ans, et ne tiennent pas compte de la possibilité de relever l’âge de la retraite (comme le fait le gouvernement Abe). Si l’âge moyen auquel les gens cessent de travailler passait à 70 ans, le ratio actifs/retraités serait encore réduit, mais seulement de 2,1 aujourd’hui à 1,8 en 2050.

En outre, le Japon est un leader mondial dans les technologies qui permettent aux personnes âgées de rester économiquement actives plus longtemps et dans la robotique qui permet la production de biens et services avec de moins en moins de travailleurs. Il est remarquable que la crainte de voir les robots détruire des emplois soit absente du débat national japonais. Un livre récent sur les avantages (et aussi les défis) d’une vie centenaire a été un best-seller.

Une espérance de vie élevée

Dans un monde aux possibilités d’automatisation radicales, une espérance de vie élevée et croissante et une population en baisse sont de meilleurs problèmes à affronter que la croissance démographique rapide qui menace de dépasser de loin la création d’emplois dans certaines économies de marché émergentes.

Quant à la dette publique et au déficit budgétaire insoutenable, les prophètes de malheur qui mettent en garde contre une crise inévitable si le Japon n’ajuste pas rapidement sa ceinture risquent d’être déçus. La dette publique brute du Japon s’élève à 236% du PIB, mais après actualisation des actifs financiers détenus par le gouvernement, la dette nette (selon les calculs du Fonds monétaire international) est nettement inférieure à 152%.

En outre, la Banque du Japon détient des obligations d’État d’une valeur de 90 % du PIB et, en fin de compte, remet au gouvernement, sous forme de dividendes, tout l’argent qu’elle reçoit du gouvernement en intérêts sur ces obligations. Si l’on soustrait les actifs financiers publics et toutes les dettes que le gouvernement et le peuple japonais doivent en pratique à eux-mêmes, le niveau de la dette n’atteint que 60% du PIB et reste stable. Il s’agit d’un niveau soutenable, même en supposant le maintien d’un déficit budgétaire élevé pendant de nombreuses années.

Pour comprendre pourquoi, supposons que la dette publique brute d’un pays soit de 250% du PIB et sa dette nette de 150% ; en outre, la banque centrale possède des obligations pour 100% du PIB, de sorte que la dette nette est de 50%. Supposons alors que l’inflation et la croissance réelle demeurent toutes deux à 1 %, de sorte que le PIB nominal croît à 2 %. Avec un rendement obligataire de 2 % (le niveau actuel au Japon est de 0,1 %), ces ratios de dette resteraient stables même si le gouvernement maintenait un déficit primaire de 4 % du PIB, et un déficit total de 5 %, année après année.

C’est à peu près ce que fait le Japon. Et les investisseurs du monde entier, au lieu d’être horrifiés par ce comportement manifestement insoutenable, continuent de faire la queue pour acheter des obligations d’État en échange d’un rendement quasi nul.

Cela n’implique pas de nier l’existence de défis majeurs. Le coût des soins de santé peut accroître le déficit budgétaire, et la théorie économique suggère qu’à un moment donné, les rendements obligataires devraient dépasser la croissance du PIB nominal. Pour ces deux raisons, un plan d’assainissement budgétaire à moyen terme est souhaitable. Et sans une augmentation du taux de natalité ou au moins une certaine immigration, le progrès technologique que recherche le Japon sera essentiel pour résoudre les problèmes d’une société sénescente.

Mais le pessimisme habituel sur les perspectives du Japon est très exagéré : de nombreux pays voudraient déjà avoir les problèmes du Japon.

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