Le poète Antonio Machado a dit que “Tout fout confond valeur et prix”, une affirmation très juste étant donné qu’il est facile d’assimiler les deux termes comme équivalents, alors qu’en réalité ils correspondent à des choses très différentes : si le prix est une donnée objective et déterminée, la valeur est une donnée subjective spécifique à une personne particulière. Par exemple, une maison peut avoir un prix de vente de 100.000 € alors que la valeur donnée par une personne qui y a passé son enfance est beaucoup plus élevée.

Il en va de même pour deux autres termes que l’on peut facilement confondre mais qui sont équivalents à des réalités différentes : argent et monnaie. Nous expliquerons plus loin qu’il s’agit en réalité de deux concepts bien différenciés.

L’argent est traditionnellement défini comme l’actif qui remplit les trois fonctions suivantes dans une entreprise :

  • Réserve de valeur : permet de maintenir la valeur dans le temps et de manière stable. Par exemple, si vous avez une propriété et que vous la vendez en or, cet or vous permet de maintenir la valeur générée par la vente pendant l’année.
  • Moyens d’échange : permet son échange direct pour différents types de marchandises, c’est pourquoi il est très utile. A l’instar de l’or, nous pourrons à l’avenir l’échanger contre d’autres biens de nature très différente dont nous pourrions avoir besoin, tels que terres rustiques, outils, nourriture, etc…
  • Unité de compte : permet de déterminer dans une seule unité le prix de biens très différents dans une économie. Par exemple, nous pouvons mettre un prix en grammes d’or pour des biens très différents, ce qui fait que des biens disparates sont cotés dans la même unité (dans cet exemple, en grammes d’or).

Par conséquent, lorsque dans une économie il apparaît un bien capable de servir de réserve de valeur, et que les citoyens utilisent ce bien comme moyen d’échange, généralisant son utilisation jusqu’à ce qu’il devienne l’unité commune de compte pour mettre un prix sur le reste des biens dans cette économie, nous pouvons affirmer que ce bien est l’argent.

Comme on peut le voir, les trois fonctions s’exercent progressivement, et il n’est pas possible qu’une marchandise soit acceptée comme moyen d’échange de manière généralisée si sa capacité à remplir la fonction de réserve de valeur n’a pas été démontrée auparavant, de même qu’elle ne pourra remplir la fonction d’unité de compte que lorsque ladite marchandise aura été généralement acceptée auparavant dans l’économie comme moyen d’échange.

Par conséquent, la base nécessaire pour qu’une marchandise soit de l’argent est sa capacité à fonctionner comme une réserve de valeur. Cela implique nécessairement les deux aspects suivants :

  • Que cette marchandise a un haut degré de liquidité, c’est-à-dire qu’elle peut être facilement échangée dans le temps.
  • Maintenir sa valeur relativement stable dans les échanges au fil du temps.

Avec ces deux points, nous nous référons à la théorie de la monnaie énoncée par l’économiste Carl Menger, qui repose sur le concept de liquidité. Et il est dit que chaque bien dans l’économie a toujours deux prix, un prix d’achat (bid) et un prix de vente (ask), étant des biens très liquides et avec une liquidité très stable ceux dans lesquels il y a une différence continue dans le temps très faible (spread) entre son prix d’achat et son prix de vente. En d’autres termes, les biens qui peuvent être convertis en monnaie présentent très peu de volatilité dans l’évolution de la série statistique de l’écart entre son cours acheteur et son cours vendeur.

A cette faible volatilité de son écart acheteur-vendeur s’ajoute la nécessité, pour une matière à convertir en monnaie, que sa valeur marginale diminue moins que proportionnellement lorsqu’une unité supplémentaire est ajoutée au stock existant de ce bien. Nous savons que la loi de l’utilité marginale indique qu’elle tend à diminuer lorsque des unités supplémentaires sont générées, il est donc nécessaire, comme le professeur Fekete l’a observé dans ses travaux, que la valeur marginale des biens qui deviennent monnaie varie à peine lorsque la quantité desdits biens augmente ; autrement dit, sa valeur marginale est presque constante.

Par exemple, l’or, un métal résistant et durable qui peut être divisé et forgé, a rempli ces caractéristiques depuis l’antiquité.

Partie suivante de l’article

Avant de passer à la partie suivante de l’article, nous devons souligner ici un point très important, à savoir que l’argent est généré spontanément dans une économie. C’est-à-dire que lorsque les citoyens constatent qu’un bien remplit les fonctions indiquées ci-dessus, ils ont tendance à l’utiliser comme de l’argent. Cela s’est produit tout au long de l’histoire avec l’or, l’argent, les diamants ou le sel, qui ont rempli les fonctions de ce que nous pouvons appeler l’argent. L’argent provient donc du marché et non d’une loi.

Après avoir dit tout cela au sujet de l’argent, nous devons maintenant le distinguer du concept de monnaie. Et c’est qu’une monnaie est un instrument utilisé comme monnaie sur la base d’une certaine loi. En d’autres termes, le gouvernement impose au territoire sous sa juridiction qu’un certain type d’instrument monétaire, qui prend normalement la forme de pièces et de billets de banque, mais qui peut être appelé de façon générique monnaie, remplit la fonction juridique de monnaie.

Nous trouvons donc ici la différence entre l’argent et la monnaie : alors que la monnaie est une marchandise qui remplit les fonctions nécessaires, la monnaie est un instrument qui est converti en monnaie sur la base d’une loi qui le prévoit.

On peut facilement le comprendre avec l’exemple suivant : les pièces ou les billets en euros, à eux seuls, ne seraient jamais de l’argent, car seuls le cuivre, le nickel ou le papier ne peuvent fonctionner comme réserve de valeur ou comme moyen d’échange sans support légal. Cependant, par exemple, l’or n’a pas besoin d’une loi qui dispose de son utilité comme monnaie, mais il dérive plutôt de sa propre nature.

Pour bien comprendre la relation entre monnaie et monnaie, il est nécessaire de connaître l’évolution historique des deux institutions. Traditionnellement, les pièces de monnaie étaient des portions d’une marchandise considérée comme de l’argent. Ce matériau a été divisé en petits fragments pour une plus grande facilité d’utilisation dans le trafic commercial. Un exemple de ceci est les pièces d’or ou d’argent de l’antiquité. Plus tard, les billets ont représenté un “bordereau de dépôt” de la marchandise considérée comme de l’argent, ce qui a également facilité l’utilisation de la monnaie. Par exemple, 1 kg d’or a été déposé à la Banque centrale et un billet de banque a été le reçu, un certificat au porteur qui a servi à échanger le kg d’or sans avoir à transporter physiquement les marchandises avec le détenteur. Au fur et à mesure que les gouvernements s’impliquent et s’endettent davantage, ils pariaient sur la réserve fractionnaire, dans laquelle les billets et les pièces ne sont plus garantis par des marchandises considérées comme 100 % monétaires, mais seulement en une fraction. Cette fraction a diminué jusqu’à ce que, sous l’adoption des postulats keynésiens dans les accords de Bretton Woods, il soit décidé au niveau international que les billets et les pièces ayant cours légal circuleraient sans le soutien d’aucun type de marchandises considérées comme monétaires. Avec cela, nous passons de l’argent réel à une simple monnaie légale.

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